В ряду двигательных и непосредственно связанных с ними качеств человека, позволяющих совершать двигательные действия в пределах краткого времени, с давних пор особо выделяют быстроту.

К ней относят, во-первых, способность экстренно реагировать в ситуациях, требующих срочных двигательных реакций; во-вторых, способность обеспечивать скоротечность организменных процессов, от которых непосредственно зависят скоростные характеристики движений. Первую способность условно принято называть «быстротой двигательных реакций», вторую — «быстротой движений».

Исследования, особенно проведенные в последние десятилетия, дают все больше оснований считать, что по крайней мере некоторые из проявлений быстроты относительно независимы друг от друга (например, время простой двигательной реакции и темп воспроизведения движений) и что факторы, лежащие в их основе, далеко не однозначны (В. М. Зациорский, 1970;  Ю. В. Верхошанский, 1988). С учетом этого вместо общего собирательного термина «быстрота» все чаще пользуются дифференцирующим термином «скоростные способности» и соответственно выделяют  три их типа:

быстрота простой и сложной реакции (измеряется латентным временем реагирования);

быстрота отдельных двигательных актов (измеряется величинами скорости и ускорения при выполнении отдельных движений, не отягощенных внешним сопротивлением);

быстрота, проявляемая в частоте движений (измеряется числом движений в единицу времени).

Л. П. Матвеев (1991) выделяет два типа скоростных способностей:

быстроту как способность к экстренным двигательным реакциямбыстрота двигательных реакций»);

быстроту как способность, определяющую скоростные характеристики движений быстрота движений»).

Последнюю, в свою очередь, он подразделяет на быстроту, проявляющуюся в скорости отдельных двигательных актов, и быстроту, проявляющуюся в темпе повторения движений.

В отличие от собственно двигательных действий, «двигательной реакцией», как известно, принято условно называть процесс, который начинается с восприятия информации, побуждающей к действию (заранее обусловленного сигнала, ситуации, имеющий сигнальное значение, и т.п.), и заканчивается с началом ответных движений, стартовых либо начинающихся в порядке переключения от одного действия к другому. В соответствии с этим временные параметры таких реакций определяют обычно по так называемому латентному (скрытому) времени реакции, которое измеряют с помощью специальных хронометрических устройств (хронореакциометров) от момента появления сигнала до момента начала двигательного действия; в тех случаях, когда реагирование происходит по ходу двигательной деятельности на изменение ее ситуации (например, в играх или единоборствах), аналогичным показателем является время от момента возникновения новой ситуации до начала ответного действия. Пределы этого времени позволяют в какой-то мере судить о быстроте как способности к экстренным двигательным реакциям.

Простой двигательной реакцией принято называть реакцию, которая характеризуется одним, заранее строго обусловленным способом ответа на стандартный, также заранее обусловленный сигнал (начать стартовые движения в ответ на выстрел стартера, прекратить нападающее действие в единоборстве при свистке арбитра и т. п.). Латентное время простой двигательной реакции сравнительно невелико и мало улучшается даже в процессе систематической многолетней тренировки — у взрослых всего на 0,1—0,3 с (с колебаниями, зависящими от вида реакции, — табл. 1), а по сравнению с начальным уровнем (в раннем детском возрасте) — примерно на 0,5—0,8 с (А. В. Коробков, 1962).

Таблица 1. Латентное время двигательной реакции на различные стартовые сигналы

Контингент обследованных

Время реакции, с

при звуковом сигнале

при световом сигнале

Высококвалифицированные спринтеры

0,05–010

0,10–0,20

Не занимающиеся спортом

0,17–0,25 и больше

0,20–0,35 и больше

К сложным двигательным реакциям относятся, в частности, реакции выбора (способность в ходе реагирования срочно выбрать из ряда возможных ответных действий одно адекватное возникшей ситуации) и реакции на движущийся объект – РДО (реагирование на предметный нестандартно перемещаемый объект, например мяч, шайбу, спортивное оружие и т. п.). В играх, единоборствах, подготовительных к ним и многих других упражнениях требуется реагировать одновременно как с выбором, так и на движущийся объект. Время таких реакций, естественно, превышает время простых реакций, причем значительная часть его тратится на выбор адекватного ответа, а в РДО и на «улавливание» зрением движущегося объекта. Диапазон возможного сокращения этого времени путем совершенствования сложных двигательных реакций довольно широк.